箱龟是一种观赏性很高的陆栖龟,圆形的龟壳和可以弯折的腹甲是它天生的保护壳。这种龟有两个主要分布地点,在我国东南部,它们通常被称为“食蛇龟”,在美国它们已成为濒危物种之一。

生活在爱荷华州的西部箱龟,喜欢在草场、林地、沙地中活动,它们现在正面临着严重的物种衰退,濒临灭绝。由于它们善于躲藏,所以给保护活动带来了相当大的难度。研究人员不得不求助于犬类,以它们灵敏的嗅觉追踪伪装的箱龟。

用于捕捉箱龟的狗是四只博伊金猎犬(Boykin Spaniel,也叫帕金猎犬),这种狗健美且多动,智商很高,容易训练,也叫“捕鸟犬”。

它们的主人约翰·鲁克(John Rucker)是一名退休教师,由于此前美国南卡罗来纳州,有用博伊金猎犬捕捉水禽和鸟类的先例,他开始训练狗寻找鸟类,并将活鸟叼在嘴里带回的能力。

这并不是鲁克的狗第一次执行追踪乌龟的任务,几年前,它们就曾经在伊利诺伊州为动物保护组织找到过85只陆龟,效率远超人类志愿者。鲁克的博伊金猎犬们也因此荣获“超级犬”的称号。

只要鲁克一声令下,超级犬就知道要干什么。鲁克说:“它们会察觉到一种气味,然后开始疯狂的摆动尾巴,开始表现出各种兴奋地行为。”人们便可以根据狗的行为进行捕捉。

鲁克的4只博伊金猎犬在三天中,已经找到了137只箱龟。研究者表示:“虽然箱龟非常擅长伪装,但事实表明超级犬们更胜一筹。”这将有助于对草原箱龟进行数量评估,从而掌握种群的发展现状,以便能够更好地管理它们的栖息地。

所有被狗狗找回的箱龟都将被送往康奈尔大学的研究中心,研究者们会对它们进行称重、测量、腹甲背甲留底等一些列工作,随后放归草原,并对这些箱龟中的部分个体进行长期追踪观察。

草场退化造成的栖息地锐减,严重的威胁着箱龟的生存。目前,在爱荷华州捕捉野生箱龟已经被认定为是违法行为,但仍有许多人铤而走险,私捕箱龟作为宠物进行销售。

博伊金猎犬对于拯救这种濒危的箱龟意义重大,动物保护者们已经建议训练更多的“超级犬”,让它们投入更多爬行动物和鸟类保护行动中。

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